Minoru Usui, presidente y director ejecutivo de Epson
Minoru Usui, presidente y director ejecutivo de Epson

La historia notará que durante la segunda década del siglo XXI, nos obsesionamos con medir cada paso que dimos, cada gota de sudor, cada latido de nuestro corazón, cada momento de sueño, cada caloría de la comida consumado. Y eso es solo para empezar.

La historia también destacará las miles de nuevas empresas, nacidas en lo que parece un instante, fabricando los sensores y las muñequeras y los anteojos y la ropa para medir todas estas cosas y, de nuevo, eso apenas rasca la superficie. Casi todo lo que tenemos pronto medirá casi todo lo que hacemos.

Sin duda, la historia también verá con tristeza un cementerio de ideas y empresas fallidas, pero ahora nos estamos adelantando un poco.

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Entonces, ¿dónde, entre tantos otros, colocaremos a Epson, que anunció una serie de wearables este año en el CES? O tal vez dicho de otra manera, por qué Epson, fabricante de impresoras de inyección de tinta y proyectores para salas de conferencias?

La respuesta está en la historia de esta empresa japonesa, fundada en 1942, y conocida mundialmente como la entidad corporativa llamada Seiko Epson. Si, ese Seiko, la conocida desde hace mucho tiempo por sus relojes. También la Seiko Epson que fabrica cristal de cuarzo, y ahora la compañía está cambiando más de su I + D para destacar dispositivos portátiles, es decir, aquellos que ofrecen un nivel de precisión y exactitud generalmente asociado con el cronometraje dispositivos. La compañía también es propietaria de toda su línea de ensamblaje, lo que le da más voz en cada componente que entra en sus dispositivos.

El presidente y director ejecutivo de Epson, Minoru Usui, cree que su empresa se separará a sí misma y a sus dispositivos portátiles al aferrándose a esa filosofía y al conocimiento tecnológico que ninguna otra compañía en el mundo puede partido. Usui habló con Tom's Hardware y Tom's Guide durante casi una hora sobre los productos más nuevos de Epson y la tecnología que los impulsa.

Más tarde, hicimos un viaje a la sede de Epson en EE. UU. En Long Beach, California, para ver algunos de los productos en acción y obtener más información de Randy Bergstedt, gerente de Epson Active.

Precisión, impulsada por su propio cuarzo

¿Qué tan preciso es realmente el sensor de frecuencia cardíaca de su pulsera de seguimiento del estado físico? ¿El podómetro de su reloj cuenta con precisión la cantidad de pasos como un podómetro real? En un mar de wearables que tienen lo que Usui caracterizó como sensores genéricos, semi-precisos y de segunda categoría, su empresa quiere sobresalir ofreciendo lo que él dijo es una precisión inigualable.

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Existe un mercado para la precisión. Los atletas serios deben saber que pueden depender de sus rastreadores para obtener una retroalimentación confiable, al igual que las industrias de infraestructura y cuidado de la salud, que utilizan sensores en el mantenimiento y equipos preventivos.

"Estamos tratando de abordar la pregunta, '¿Cómo te acercas lo más posible a la realidad?'", Dijo Usui.

Para deducir el estado exacto de algo, necesita mejores componentes, y Epson puede ofrecer componentes premium creados para estos mercados, dijo Usui.

¿El arma secreta de la empresa? Cristales de cuarzo de cosecha propia, que han impulsado los relojes de Epson Seiko durante décadas. En sus dos granjas en Japón y Seattle, Epson cultiva su propio cuarzo artificial en tanques para usar en estos sensores. Usui dijo que el cuarzo artificial es más puro. La empresa fabrica sus sensores en Japón y el montaje del producto final se realiza en Malasia.

El costo no es una razón importante para que la empresa cultive su propio material. Usui dijo que la cantidad de cristal necesaria para fabricar sensores en dispositivos portátiles es muy pequeña y el costo del material es bajo. La razón principal del cuarzo de cosecha propia es la precisión.

Usui dijo que no sabía de ninguna otra empresa que hiciera esto, o que fuera dueña de todo el proceso de fabricación, desde las materias primas hasta el ensamblaje final. Y debido a que Epson lo ha estado haciendo durante tanto tiempo, dijo, la barrera para competir sobre esta base era alta, "prácticamente imposible" de superar, dijo.

Nos comunicamos con algunas fuentes independientes familiarizadas con la ingeniería de sensores, pero ninguna de ellas pudo verificar o refutar ninguna afirmación sobre la precisión mejorada debido al uso de cuarzo de cosecha propia.

La compañía está apostando a que su compromiso con la precisión le permitirá dominar las industrias de formas que otros no pueden. Sus $ 129 Pulsense El producto, por ejemplo, mide la frecuencia cardíaca detectando el flujo sanguíneo. De la empresa M-Trazador ($ 279), que puede conectar a un palo de golf, contiene tres giroscopios precisos que pueden medir no solo la velocidad del swing, sino también el ángulo de la cara del palo sobre la bola. "Si eres un atleta realmente serio", dijo Usui, "si quieres saber el estado exacto de tu cuerpo, los componentes disponibles no son lo suficientemente buenos".

Epson M-Tracer
Epson M-Tracer

Cada producto Epson utiliza diferentes sensores. El M-Tracer, por ejemplo, utiliza IMU (unidades de medida inercial) que se calibran con equipo especial. Puede detectar dónde se sienta en el palo y la fuerza de gravedad, y puede manejar velocidades de swing de 130 mph. Bergstedt dijo que Epson ofrece, en este producto de casi $ 300, lo que normalmente se reserva para $ 25,000 TrackMan - una unidad basada en radar que podrían utilizar muchos profesionales de la enseñanza de golf y ajustadores de palos. Puede ver algunos de los resultados en el breve video de demostración al principio de esta historia (el video no incluye uno de los miserables golpes de golf de los autores).

Las correas y los relojes de fitness Pulsense hacen más que solo contar pasos. También miden la zancada y registran la intensidad de partes del entrenamiento (por ejemplo, cuánto tiempo pasó en una zona de frecuencia cardíaca en particular). Puede ver una demostración de algunas de estas características en el segundo video de arriba.

Usui dijo que los sensores de Epson no solo son precisos, sino también energéticamente eficientes. El Epson Runsense, que utiliza sensores GPS, puede funcionar durante 30 horas de forma continua sin cargo, dijo.

Otros deportes en el horizonte para Epson incluyen tenis, béisbol y cualquier otro que requiera medir el movimiento.

Poniendo dinero donde está su boca

Para impulsar su marcha hacia la precisión militar, la compañía está invirtiendo fuertemente en investigación y desarrollo. Usui dijo que Epson gasta alrededor del 5 por ciento de sus ingresos de aproximadamente $ 10 mil millones en I + D, y $ 50 millones de eso se invertirán en wearables (más del 10 por ciento del fondo de I + D por nuestro cálculos).

Usui dijo que Epson espera que los wearables sean un negocio de $ 100 millones en tres años y $ 200 millones en cinco años. Si bien eso podría ser un ingreso bastante pequeño para una empresa del tamaño de Epson, Usui se apresuró a señalar que el tamaño del mercado de dispositivos portátiles todavía era bastante pequeño.

Usui también señaló que el negocio de relojes y movimiento de relojes de Epson es de aproximadamente $ 500 millones, por lo que los dispositivos portátiles pronto serán una parte importante de ese negocio general si las predicciones de Usui están en el objetivo.

Epson, que tiene un negocio comercial considerable, no solo se dirige a los consumidores. Usui mencionó que la atención médica de precisión es un área que la empresa está investigando, junto con el mercado industrial. Por ejemplo, la construcción de edificios, carreteras y puentes podría beneficiarse de los sensores de Epson, dijo, que podrían indicar ciudades y edificios propietarios cuando sus estructuras cambian de forma y son susceptibles a daños, lo que permite a esas entidades hacer arreglos antes de tal daño ocurre.

Software: trabajo en progreso

Con su experiencia en hardware, la tarea más abrumadora de Epson es crear un excelente software para sus productos. Cuando se le preguntó sobre el Apple Watch, Usui dijo que el hardware de alta calidad de su compañía lo distinguirá, pero reconoció que Apple tiene una ventaja central: las aplicaciones.

Usui nos dijo que Epson está trabajando en su software "y puede darse cuenta de ello con el tiempo", pero no compartió detalles sobre lo que estaba haciendo la empresa. Aún así, dijo, "mientras Apple se está acercando [el mercado de los dispositivos portátiles] desde el punto de vista del software, nosotros lo estamos haciendo desde el punto de vista del hardware".

Bergstedt de Epson dijo que el software portátil de la compañía se limita a una experiencia de usuario precisa centrada en un uso en particular: el golfista es presentado con los datos y las herramientas para medir un swing, mientras que los corredores serios aprenden si están sobreentrenados o cómo mejorar su zancadas.

No se equivoque, mientras que la tecnología de Epson, como tantas otras, beneficiará a cualquiera que quiera estar activo, el objetivo de la empresa es el atleta. Bergstedt dijo que la próxima frontera de medición será la variabilidad de la frecuencia cardíaca. Al rastrear el estrés y la fatiga, esta medida da una indicación de cuánto está trabajando o "cómo su corazón comunica lo que sucede en su cuerpo".

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Por el momento, los rastreadores Runsense y Pulsense de Epson emplean sistemas operativos sencillos con pantallas que parecen primitivas en comparación con lo que hemos visto de las elegantes y sofisticadas iOS portátil. Los wearables de Epson ofrecen funciones básicas, que muestran el tiempo, los pasos dados, el ritmo y la distancia recorrida.

Epson Aplicación Pulsense View tiene una decepcionante calificación de 2.5 sobre 5 estrellas en la tienda Google Play (a partir de febrero. 11, 2015), y la mayoría de los revisores se quejan de problemas de emparejamiento. No recibió calificación en la tienda de iOS debido a la falta de reseñas. Valentina Palladino, especialista en rastreadores de ejercicios de Tom's Guide, señala que la aplicación de Epson parece tener funciones básicas, y su esquema de color predominantemente gris es algo aburrido. El fabricante líder de monitores de fitness, Jawbone, tiene una aplicación más completa que ofrece consejos para mejorar su entrenamiento.

Epson nos mostró la aplicación para su sensor de golf M-Tracer que se lanzó en CES 2015, que nos impresionó con su análisis detallado de cada swing. Ofrece una repetición de las estadísticas completas del swing sobre velocidad y dirección, y un esquema de color que se relaciona con sus otras aplicaciones. comparamos un video de la oferta de Epson con una aplicación de Zepp Labs, que también hace un sensor de golf, sin embargo, preferimos el diseño colorido y divertido de Zepp contenido. Aplicación de Zepp le permite comparar su swing con el de profesionales como Keegan Bradley, Ryan Winther y Brendan Steele.

Un símbolo de estado

Sin embargo, con sus años de experiencia en la fabricación de relojes, (Seiko) Epson tiene una ventaja sobre su competencia. Y la compañía quiere ir más allá asegurándose de que sus dispositivos sean símbolos de estado.

"Al igual que en los relojes, la precisión no es suficiente", dijo Usui. "Se trata mucho de diseño".

Paseo espacial Seiko Spring Drive
Paseo espacial Seiko Spring Drive

Dado que la empresa ya ha utilizado materiales de primera calidad, como el cristal de zafiro, para fabricar algunos de los relojes más impresionantes del mercado, no es exagerado que Epson considere hacer lujo usables.

Pero Epson no planea derrochar en materiales de primera calidad para dar a sus productos esa sensación de estatus.

Bergstedt insistió en que el diseño no es sinónimo de lujo o lujo. "Es una declaración diferente a un Rolex... Tienes que entregar un producto que la gente esté realmente orgullosa de usar".

En otras palabras, Epson quiere crear algo que usted quiera tener porque usarlo le dice a la gente de qué se trata.

Seiko tiene un historial de diseño de productos loables, habiendo ganado muchos elogios y premios, como Premio de diseño de la revista Time en 2006 por el Spring Drive SNR005 y varios "Reloj del año" títulos. Estos relojes no fueron elogiados tanto por los materiales utilizados o el nivel de lujo, sino que se destacaron por tecnologías únicas, casi futuristas.

Spring Drive de Seiko Paseo espacial Observe cómo se llama la atención como el primer reloj construido para usarse durante una caminata espacial, y mantenga el tiempo en el espacio exterior. Cuenta con una pulsera de nailon balístico fabricada por la Agencia Espacial Federal Rusa, una manecilla GMT para realizar un seguimiento de la hora media de Greenwich y más de 400 partes comprimidas en un dispositivo atractivo. Dos de estos relojes hicieron un viaje real a la Estación Espacial Internacional y una caminata espacial de cinco horas y media, y siguió funcionando bien a pesar de las condiciones extremas.

Son hazañas como esta las que podrían hacer que los dispositivos portátiles de Epson sean artículos imprescindibles. Una de las caminatas espaciales que visitó el espacio fue subastada en Nueva York después de su devolución por $ 45,000, mucho más que su precio minorista de $ 28,000.

Mira este espacio

Si bien puede parecer un discurso elevado y ambición, Epson tiene ingredientes de los que carecen todos los demás fabricantes de dispositivos portátiles. Tiene un enfoque claro y diferenciador; experiencia sólida y relevante; formidable respaldo financiero; y conciencia de sus defectos. Epson es bien conocida, pero tendrá que convencer a los consumidores de que puede competir y ofrecer ventajas en un mercado increíblemente concurrido, pero aún incipiente. Si la empresa cumple en el frente de los componentes de precisión y mejora su software, muy bien podría convertirse en la marca de wearables a seguir en 2015.

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La redactora Cherlynn Low adora los dispositivos portátiles. Síguela @cherlynnlow. Fritz Nelson es editor en jefe de Tom's Hardware y Tom's IT Pro. SIGUELO @fnelson. Siga la guía de Tom en @tomsguide en Facebook.