Roku Express ($ 30) är den absolut billigaste streaming-spelaren för namnemärken på marknaden, och den är också en av de minst imponerande. Medan enheten är funktionell och erbjuder många kanaler, underskrider den fula designen och tröga prestanda och överflödet av bättre tillgängliga alternativ Roku Express vid varje tur. Denna Roku är ett livskraftigt val för endast den mest kassafilmade videofilen.

Design

Jag är inte helt säker på vad jag ska kalla formen på Roku Express. I själva verket liknar det ingenting så mycket som en liten, svart Twinkie. Med en rektangulär front och rundade kanter på baksidan tar den här lilla lådan inte mycket utrymme, men den är fortfarande större än Roku Streaming Stick. Expressens diminutiva storlek och vikt visar sig vara något av ett problem, eftersom anslutning av enheten till en TV kommer att lyfta denna Roku i luften med HDMI-kabeln. Du kan fästa den på TV: n med en medföljande limremsa, vid vilken tidpunkt den sticker ut som en ful tumör.

Upphovsman: Roku
(Bildkredit: Roku)

Åtminstone är installationen ganska idiotsäker. Eftersom den här enheten bara har två portar (HDMI och ström) kan även den minst tekniskt kunniga konsumenten få igång Roku Express på några minuter. Å andra sidan stöder Roku Express inte dual-band Wi-Fi, vilket lägger det långt bakom i princip alla andra Roku (och streaming-enheter i allmänhet) på marknaden.

MER: Bästa streamingspelare: Chromecast, Roku, Apple TV och mer

Det är ingen tvekan om att Roku Express, för en enhet som är så liten och underdriven, borde ha kommit som en pinne istället för en låda. Kanske är det billigare att göra detta, men det billiga priset har ett billigt utseende.

Gränssnitt

Om du känner till Rokos operativsystem när som helst under de senaste åren, erbjuder Expressen inga överraskningar - ja, inga bra, i alla fall. Som standard visar Roku Express en startskärm med en handfull enkla alternativ mot en lila bakgrund. Kanalerna du har laddat ner är i centrum och du kan dra och släppa dem i valfri ordning. Du skulle bli förvånad över antalet konkurrenter som fortfarande inte erbjuder den här enkla funktionen.

Utöver det kan du navigera till My Feed (där du kan spåra filmer och TV-program för tillgänglighet och prisfall), Fandango Movie Store, News, Streaming Channel Store och Settings. Minimalister kan dölja Fandango-butiken och nyhetsflödet; enligt min erfarenhet var inget av det nödvändigt.

Du kan fästa Roku Express på din TV med en medföljande självhäftande remsa, vid vilken tidpunkt den sticker ut som en ful tumör.

I teorin är allt fantastiskt lätt, men i praktiken är navigering helt nedslående. Jämfört med andra Roku-enheter är Express trög. En del sekund av fördröjningen föregår varje rörelse på skärmen; en mer betydande fördröjning inträffar när du faktiskt klickar på ett val.

Till och med inställningsmenyn är karaktäristiskt slarvig för Roku. Det underbara sci-fi Nebula-temat fungerar till exempel inte, förmodligen för att Express inte har hästkrafterna för att köra det. I stället för att ta bort alternativet lämnade Roku precis Nebula i teman-menyn, där den tar upp plats. Utelämnandet är karaktäristiskt för den lathet som råder över Roku Express.

Avlägsen

Ett område där Roku har förbättrats långsamt och konsekvent är i dess fjärrkontroller. Fjärrkontrollen för Roku Express är en beundransvärt tunn och lätt kringutrustning med förnuftiga knappar och en bekväm matt yta. Jämfört med de skrymmande, fingeravtrycksutsatta Roku-fjärrkontrollerna från tidigare har Express verkligen en mycket attraktiv klickare.

I funktionella termer skiljer det sig inte från fjärrkontrollerna som har föregått den. Det finns hem- och bakknappar uppe, följt av en riktningsknapp och en OK-knapp under. Återgå, alternativ, spola tillbaka, spela / pausa och snabbspola framåt är nästa, följt av dedikerade knappar för Netflix, Hulu, Google Play och Sling TV. Även om jag aldrig har varit ett stort fan av dedikerade appknappar (det skulle vara bättre att ha sådana som du kan anpassa själv), åtminstone är de för mycket populära appar.

Mobil app

Roku-mobilappen kan göra i stort sett allt som fjärrkontrollen kan göra. Du kan inte bara använda den som en fjärrkontroll, men du kan också komma åt röstsökning och privata lyssningsfunktioner. (Dessa funktioner är inbyggda i dyrare Roku-fjärrkontroller, men Roku Express-kringutrustningen är mycket mer begränsad.)

Mobilappen kan vara till nytta om du förlorar fjärrkontrollen. Men det fungerar inte ordentligt. Roku kontaktade mig för att meddela att företaget arbetar med dessa frågor, men även om de inte är deal breakers är de inte heller triviala. (Det är inte en dålig metafor för själva enheten.)

Först och främst, om du startar den privata lyssningsfunktionen i din app utan hörlurar i, har du tur. Du måste starta om din videoström. Röstsökningen har också en irriterande tendens att släppa det första eller två ordet i din fråga. Roku kommer sannolikt att lösa dessa problem, och även om inte, det finns enkla lösningar. Men andra strömmande enheter, inklusive andra Rokus, lider inte av dessa olägenheter.

Innehåll och appar

Jag gjorde lite back-of-the-servettmatematik för att uppskatta att Roku har mer än 4000 kanaler tillgängliga. Medan de flesta av dessa är (låt oss inte finhacka ord) oöverträffat skräp, bör det inte ta bort det faktum att Roku utan tvekan har nästan allt du kan tänka dig att titta på.

Att ladda innehåll på Roku Express var så ineffektivt att ljudet började medan skärmen fortfarande satt fast vid en återhämtningsfält.

Alla de stora namnen är närvarande, inklusive Netflix, Hulu, Amazon, Sling TV, PlayStation Vue, Pandora, Spotify, Google Play och så vidare. Från professionella sportappar till fristående premiumkanaler till levande nyheter, Roku erbjuder nästan alla appar jag kan tänka mig från en större leverantör. Nischkanalerna är, ja, nischade, men några av dem är värda att kolla in, med specialappar för barn, skräckfans, teknologer, fitnessentusiaster och mer. (Andra är bara bisarra; i synnerhet avsnittet Religiösa appar verkar överst om du läser det i en Garrison Keillor-parodi.)

Det enda området som förtjänar kritik i Rokos utmärkta urval är dess spelavdelning, som i välgörenhetssyfte fortsätter att vara ett helt slöseri med utrymme. Produkter som Amazon Fire TV, Apple TV, Nvidia Shield och även Chromecast har visat att det finns plats i streaming-spelarutrymmet för en handfull fantastiska spel, omgiven av mycket skräp. Roku hoppar rakt in i avsnittet "sopor", med en anständig Tetris-app och dussintals pinsamma Snake och tic-tac-toe knockoffs. Det är hög tid att Roku antingen lägger lite ansträngning i sin spelsektion eller dödar den helt.

MER: Bästa enheterna för att sälja din telefon eller surfplatta till en TV-skärm

Prestanda

Roku Express verkar inte vara tillräckligt kraftfull för att få ut det mesta av sitt operativsystem. Navigationen är trög; även den enkla handlingen med att ange användarnamn och lösenord kan vara ett verkligt jobb. Vad som är värre är dock vad som händer när du faktiskt försöker ladda upp videor.

Jag försökte ladda videor från Netflix och Hulu i flera trådlösa nätverk, för först kunde jag inte tro vad jag såg. Att ladda innehåll på Roku Express var så ineffektivt att ljudet började medan skärmen fortfarande satt fast vid en återhämtningsfält. Eftersom skärmen inte hade fått ljudet var det inte heller möjligt att pausa strömmen; Jag fick vänta på att strömmen skulle laddas och sedan spola tillbaka den.

Från professionella sportappar, till fristående premiumkanaler, till live nyheter, Roku erbjuder nästan alla appar jag kan tänka mig från en stor leverantör.

Även om jag inte stötte på detta fel på Amazon är det inte som att Netflix och Hulu är nischappar. Roku kommer nästan säkert att fixa denna bugg de närmaste dagarna, men jag är förvånad över att den gjorde det till en slutprodukt till att börja med. När jag kontaktade Roku om problemet svarade företaget: "Vi arbetar med felet och hoppas kunna lösa det snart men har ingen ytterligare information just nu."

När videoströmmarna stabiliserades var kvaliteten åtminstone bra. Enheten kan mata ut innehåll med 1080p-upplösning och tenderade att nå full HD inom cirka 30 sekunder på en stabil Wi-Fi-anslutning.

Slutsats

"Bitterheten av dålig kvalitet kvarstår långt efter att det låga priset har glömts bort." - Benjamin Franklin, bland andra

När han gjorde en streamingspelare på $ 30 har Roku underskridit Chromecast, sant, men det underskrider också sitt eget långvariga rykte för kvalitet. Roku Express skär hörn i design, gränssnitt och prestanda, och den resulterande produkten gör det knappast värt det att spara $ 5 över den utmärkta Google Chromecast, eller $ 20 över den lika utmärkta Roku Streaming Pinne.

Roku Express undgår anklagelsen om att vara en direkt dålig produkt på grund av att den mestadels fungerar som annonserad. Men vad som är bra med Roku Express - menysystemet, kanalvalet, mobilappen - är ännu bättre i alla andra moderna Roku-modeller. Nöj dig inte med något medioker när vi har sett att företaget kan göra bättre än detta.

Få omedelbar tillgång till nyheter, de hetaste recensionerna, bra erbjudanden och hjälpsamma tips.