Epson VD och koncernchef Minoru Usui
Epson VD och koncernchef Minoru Usui

Historien kommer att notera att under det andra decenniet av 2000-talet blev vi besatta av att mäta varje steg vi tog, varje svettdroppe, varje hjärtslag, varje ögonblick av sömn, varje kalori av mat förbrukad. Och det är bara till att börja med.

Historien kommer också att anmärka på tusentals nya företag, födda i vad som verkar som ett ögonblick, att göra sensorer och armband och glasögon och kläder för att mäta alla dessa saker - och, igen, som knappt repar yta. Nästan allt vi har kommer snart att mäta nästan allt vi gör.

Utan tvekan kommer historien också att se övergiven på en kyrkogård med misslyckade idéer och företag, men nu går vi lite före oss själva.

MER: Kommer Wearables att ersätta din smartphone?

Var, då, bland de så många andra, kommer vi att placera Epson, som tillkännagav en serie bärbara produkter i år på CES? Eller kanske uttryckt annorlunda, varför Epson, tillverkare av bläckstråleskrivare och konferensrumsprojektorer?

Svaret ligger i historien om detta japanska företag, grundat 1942, och känt globalt som företagsenheten som heter Seiko Epson. Ja,

den där Seiko, den som länge varit känd för sina klockor. Också Seiko Epson som tillverkar kvartskristall, och nu flyttar företaget mer av sin FoU till att sticka ut bärbara enheter, nämligen de som erbjuder en precision och noggrannhet som vanligtvis förknippas med tidtagning enheter. Företaget äger också hela sitt samlingsband, vilket ger det mer att säga om varje komponent som går in i dess enheter.

Epson VD och koncernchef Minoru Usui tror att hans företag kommer att separera sig själv, och dess bärbara produkter, av håller fast vid just den filosofin och den tekniska kunskapen som inget annat företag i världen kan match. Usui pratade med Toms hårdvara och Toms guide i nästan en timme om Epsons nyaste produkter och tekniken som driver dem.

Senare tog vi en resa till Epsons amerikanska huvudkontor i Long Beach, Kalifornien, för att se några av produkterna i aktion och för att få lite ytterligare information från Randy Bergstedt, chef för Epson Active.

Precision, driven av sin egen kvarts

Hur exakt är verkligen pulssensorn på ditt fitnessspårande armband? Räknar klockans stegräknare exakt ditt antal steg som en riktig stegräknare? I ett hav av bärbara datorer som har det som Usui kännetecknade som generiska, semi-exakta, andra klassens sensorer, vill hans företag sticka ut genom att erbjuda det han säger är oöverträffad precision.

MER: Köpråd för fitnesstracker

Det finns en marknad för noggrannhet. Allvarliga idrottare behöver veta att de kan lita på sina trackers för pålitlig feedback, liksom hälso- och infrastrukturindustrin, som använder sensorer för underhåll och förebyggande utrustning.

”Vi försöker ta itu med frågan” Hur kommer du så nära den verkliga som möjligt? ”, Sade Usui.

För att härleda det exakta tillståndet för något behöver du bättre komponenter, och Epson kan erbjuda premiumkomponenter som skapats för dessa marknader, säger Usui.

Företagets hemliga vapen? Hemodlade kvartskristaller, som har drivit Epson Seikos klockor i årtionden. På sina två gårdar i Japan och Seattle odlar Epson sin egen konstgjorda kvarts i tankar för användning i dessa sensorer. Usui sa att konstgjord kvarts är renare. Företaget tillverkar sina sensorer i Japan och montering av slutprodukter sker i Malaysia.

Kostnader är inte en viktig anledning för företaget att odla sitt eget material. Usui sa att mängden kristall som behövs för att göra sensorer i bärbara material är mycket liten och materialkostnaden är låg. Den främsta orsaken till det hemodlade kvartset är precision.

Usui sa att han inte var medveten om något annat företag som gjorde detta eller ägde hela tillverkningsprocessen från råvaror till slutmontering. Och eftersom Epson har gjort det så länge, sade han, var barriären för att konkurrera på denna grund hög - "praktiskt taget omöjligt" att övervinna, sa han.

Vi kontaktade några oberoende källor som är bekanta med sensorteknik, men ingen av dem kunde verifiera eller motbevisa några påståenden om förbättrad noggrannhet på grund av användningen av hemvuxen kvarts.

Företaget satsar på att dess engagemang för precision gör det möjligt att dominera branscher på sätt som andra inte kan. Dess $ 129 Pulsense produkten, till exempel, mäter hjärtfrekvensen genom att känna av blodflödet. Företagets M-Tracer ($ 279), som du kan fästa på en golfklubb, innehåller tre exakta gyroer som inte bara kan mäta svänghastighet utan också vinkeln på klubbans ansikte på bollen. "Om du är en riktigt seriös idrottsman," sa Usui, "om du vill veta det exakta tillståndet för din kropp, är hyllkomponenter inte riktigt bra nog."

Epson M-Tracer
Epson M-Tracer

Varje Epson-produkt använder olika sensorer. M-Tracer använder till exempel IMU: er (tröghetsmätningsenheter) som är kalibrerade med specialutrustning. Den kan upptäcka var den sitter på klubben och tyngdkraften och kan hantera svänghastigheter på 130 km / h. Bergstedt sa att Epson levererar, i den här nästan 300 $ produkten, det som normalt är reserverat för 25 000 $ TrackMan - en radarbaserad enhet som många golfundervisare och klubbmontörer skulle använda. Du kan se några av resultaten i den korta videodemonstrationen högst upp i den här berättelsen (videon innehåller inte en av författarnas eländiga golfsvängningar).

Pulsense fitnessband och klockor gör mer än bara att räkna steg. De mäter också steget och registrerar intensiteten på delar av träningen (till exempel hur mycket tid du tillbringade i en viss pulszon). Du kan se en demonstration av några av dessa funktioner i den andra videon ovan.

Usui sa att Epsons sensorer inte bara är korrekta utan också energieffektiva. Epson Runsense, som använder GPS-sensorer, kan fungera i 30 timmar kontinuerligt utan laddning, sa han.

Andra sporter i horisonten för Epson inkluderar tennis, baseboll och andra som kräver mätning av rörelse.

Att sätta pengar där munnen är

För att driva sin marsch mot militär precision investerar företaget kraftigt i forskning och utveckling. Usui sa att Epson spenderar cirka 5 procent av sina cirka 10 miljarder dollar intäkter på FoU och 50 dollar miljoner av detta kommer att hällas i bärbara produkter (mer än 10 procent av FoU-fonden av vår beräkningar).

Usui sa att Epson förväntar sig att bärbara apparater ska vara 100 miljoner dollar på tre år och 200 miljoner dollar på fem år. Även om det kan vara en ganska liten intäkt för ett företag av Epsons storlek, var Usui snabbt med att påpeka att storleken på den bärbara marknaden fortfarande var ganska liten.

Usui noterade också att Epsons klock- och klockrörelsesverksamhet är cirka 500 miljoner dollar, så bärbara produkter kommer snart att bli en betydande del av den totala verksamheten om Usuis förutsägelser är på mål.

Epson, som har en betydande kommersiell verksamhet, riktar sig inte bara till konsumenter. Usui nämnde att precisionshälsovård är ett område som företaget undersöker, tillsammans med den industriella marknaden. Till exempel skulle byggande, väg- och brobyggande kunna dra nytta av Epsons sensorer, sade han, vilket kunde berätta för städer och byggnad ägare när deras strukturer ändrar form och är mottagliga för skador, vilket gör det möjligt för dessa enheter att göra korrigeringar före sådan skada inträffar.

Programvara: Work in Progress

Med sin expertis inom hårdvara kommer Epsons mest skrämmande uppgift med bra programvara för sina produkter. På frågan om Apple Watch sa Usui att företagets högkvalitativa hårdvara skiljer det åt, men erkände att Apple har en kärnfördel: appar.

Usui berättade för oss att Epson arbetar med sin programvara "och kan inse det med tiden", men delade inte detaljer om vad företaget gjorde. Ändå sa han, "medan Apple kommer på den [bärbara marknaden] ur en mjukvarusynpunkt, kommer vi på det från en hårdvarusynpunkt."

Epsons Bergstedt sa att företagets bärbara programvara är begränsad till en exakt användarupplevelse fokuserad på en viss användning - golfaren är presenteras med data och verktygen för att mäta en gunga, medan seriösa löpare lär sig om de är övertränade eller hur man kan förbättra sin steg.

Gör inget misstag, medan Epsons teknik - som så många andra - kommer att gynna alla som vill vara aktiva, men företagets mål är idrottaren. Bergstedt sa att nästa mätgräns kommer att vara hjärtfrekvensvariation. Genom att spåra stress och trötthet ger denna åtgärd en indikation på hur hårt du arbetar, eller "hur ditt hjärta kommunicerar vad som händer i din kropp."

MER: Allt du behöver veta om Apple Watch

För närvarande använder Epsons Runsense- och Pulsense-spårare enkla operativsystem med analogt skärmar som ser ut som primitiva jämfört med vad vi har sett om Apples eleganta, sofistikerade bärbar iOS. Epsons bärbara produkter har grundläggande funktioner som visar tid, steg tagit, tempo och rest sträcka.

Epson's Pulsense View-appen har en nedslående 2,5 av 5 stjärnor i Google Play-butiken (per februari 11, 2015), med de flesta granskare som klagar på parkopplingsproblem. Det fick inget betyg på iOS-butiken på grund av brist på recensioner. Tom's Guides fitnessspårningsspecialist Valentina Palladino konstaterar att Epsons app verkar ha grundläggande funktioner, och dess övervägande grå färgschema är något tråkigt. Den ledande tillverkaren av träningsmonitor Jawbone har en mer omfattande app som erbjuder tips för att förbättra din träning.

Epson visade oss appen för sin M-Tracer golfsensor som lanserades på CES 2015, vilket imponerade oss med sin detaljerade analys av varje gunga. Det erbjuder en omspelning av den svängande omfattande statistiken om hastighet och riktning, och ett färgschema som hänger ihop med sina andra appar, när vi jämförde en video av Epsons erbjudande med en app från Zepp labs, som också gör en golfsensor, men vi föredrog Zepps färgglada layout och roliga innehåll. Zepps app låter dig jämföra din gunga med proffs som Keegan Bradley, Ryan Winther och Brendan Steele.

En statussymbol

Med sin mångåriga erfarenhet av att göra klockor har (Seiko) Epson en konkurrensfördel. Och företaget vill ta saker vidare genom att se till att dess enheter är statussymboler.

"Precis som i klockor räcker det inte med noggrannhet", sade Usui. "Det handlar mycket om design."

Seiko Spring Drive rymdpromenad
Seiko Spring Drive rymdpromenad

Eftersom företaget redan har använt premiummaterial, som safirglas, för att tillverka några av de mest fantastiska klockor på marknaden, det är inte en sträcka för Epson att överväga att göra lyx användbara.

Men Epson planerar inte att sprida på premiummaterial för att ge sina produkter den känslan av status.

Bergstedt var övertygad om att design inte är lika fin eller lyxig. "Det är ett annat uttalande än en Rolex... Du måste leverera en produkt som folk är stolta över att ha på sig."

Med andra ord, Epson vill skapa något som du vill äga eftersom du bär det för människor vad du handlar om.

Seiko har en historia av att designa prisvärda produkter, efter att ha vunnit många utmärkelser och utmärkelser, till exempel Tidnings tidens designpris 2006 för Spring Drive SNR005 och flera "Årets klocka" titlar. Dessa klockor berömdes inte så mycket för det använda materialet eller lyxnivån, utan stod snarare ut för unika, nästan futuristiska tekniker.

Seiko's Spring Drive Rymdpromenad klockan vände på huvudet som den första klockan som byggdes för att bäras under en rymdpromenad - och håll tiden ute i rymden. Den har ett ballistiskt nylonarmband tillverkat av den ryska federala rymdorganisationen, en GMT-hand för att hålla reda på Greenwich Mean Time och över 400 delar klämda in i en vacker enhet. Två av dessa klockor gjorde en verklig resa till den internationella rymdstationen och en rymdpromenad på fem och en halv timme, och fortsatte att fungera bra trots de extrema förhållandena.

Det är prestationer som detta som kan göra Epsons bärbara objekt måste-ha. En av rymdpromenaderna som besökte rymden auktionerades ut i New York efter återkomsten för 45 000 $, mycket mer än dess 28 000 $ detaljhandelspris.

Övervaka den här ytan

Även om det kan låta som högt prat och ambition, har Epson ingredienser som alla andra bärbara tillverkare saknar. Den har ett tydligt och differentierande fokus; solid, relevant upplevelse; formidabelt ekonomiskt stöd och en medvetenhet om dess brister. Epson är välkänt, men det kommer att behöva övertyga konsumenterna att de kan konkurrera och erbjuda fördelar på en otroligt trångt, men fortfarande växande marknad. Om företaget levererar på precisionskomponentfronten och förbättrar sin programvara kan det mycket väl bli det bärbara varumärket att titta på 2015.

  • Bästa smartphones
  • Bästa antivirusprogram och appar
  • Bästa smarta hem-prylar

Staff Writer Cherlynn Low älskar bärbara enheter. Följ henne @cherlynnlow. Fritz Nelson är chefredaktör för Tom's Hardware och Tom's IT Pro. Följ honom @fnelson. Följ Toms guide på @tomsguideFacebook.