Vi varnas ständigt mot riskerna med datavirus och behovet av skydd i form av antivirusprogram.

Men vad är ett datavirus, exakt? Och behöver vi verkligen oroa oss för det?

Ett datavirus är en mjukvara som gör kopior av sig själv, vanligtvis infogar dessa kopior i andra program och filer. Det är inte alltid skadligt, men när det är så klassificeras det som en form av skadlig programvara eller skadlig programvara.

Virus kan spridas mellan datorer via flyttbara medier (som skivor, externa hårddiskar, flash-enheter, mediaspelare och andra enheter som kan lagra datorfiler), via Internet eller via ett nätverkssystem.

Ett virus kommer nästan alltid att kopplas till ett körbart (.exe) program eller en fil som är utformad för att öppnas av ett specifikt program (till exempel en ".doc" -fil som automatiskt öppnas i Microsoft Word. Viruset kommer att behöva värdprogrammet startas innan det kan bli aktivt - om programmet inte startas kommer viruset att vara vilande.

När värdprogrammet körs på en dator körs viruset också. Vanligtvis fortsätter värdprogrammet att köra normalt, även om mer virulenta infektioner kan skada programmet så att det inte körs ordentligt.

Virus kan ha ett antal negativa effekter, ibland oavsiktligt. De kan skada programvara så att den inte längre fungerar korrekt. radera filer; eller orsaka fel på din dator, kör långsamt, krascha, starta om slumpmässigt eller gå ner helt.

Andra former av skadlig programvara eller "skadlig kod" kallas ofta virus, inklusive maskar, rootkits, trojanska hästar, spionprogram och adware. Detta är dock en felaktig benämning, eftersom dessa former av skadlig kod beter sig annorlunda än sanna virus.

Antivirus mjukvara kan upptäcka och ta bort virus efter att datorn har laddat ner eller kört en infekterad fil. Den vanligaste metoden för upptäckt är att undersöka datorns minne (RAM) och hårddiskens startsektorer och sedan jämföra deras innehåll mot en databas med algoritmer eller haschar (siffror härledda textsträngar), som var och en identifierar unikt en specifik virus. Dessa hashes är kända som virussignaturer.

Antivirusprogram kan också skanna öppnade filer och filer som skickas via e-post. Antivirusprogram måste uppdateras regelbundet för att fånga nya virus.

Regelbundna säkerhetskopior kan också minimera effekterna av en virusinfektion genom att förhindra dataförlust.

Följ oss @tomsguide, på Facebook och igen Google+.

Få omedelbar tillgång till nyheter, de hetaste recensionerna, bra erbjudanden och hjälpsamma tips.

Tack för att du registrerade dig i Toms guide. Du kommer att få ett verifieringsmeddelande inom kort.

Det var ett problem. Uppdatera sidan och försök igen.

Ingen skräppost, vi lovar. Du kan när som helst avsluta prenumerationen så kommer vi aldrig att dela dina uppgifter utan ditt tillstånd.