Sedan sin debut 1997 har Age of Empires-serien utmärkt i att erbjuda spelare tvingande val. När du tog kommandot över historiens största civilisationer, kunde du välja att kontrollera den pretorianska makten i Rom, den strukturella storheten i Byzantium eller den obevekliga segheten hos Sioux.

Du kan riva dina fienders fästen till marken, hörna den globala ekonomin eller bygga ett under för att hålla igenom tiderna. Du kan samla en horde kavalleribågskyttar för att svepa över de mongoliska stäppen, träna en bataljon av krigselefanter för att trampa dina fiender eller starta en ostoppbar flotta för att lägga de heliga storstäderna ned Landa.

I den nyligen släppta Age of Empires: Castle Siege är det mest övertygande valet du gör om du vill slösa bort dina pengar eller din tid.

I teorin är Castle Siege utvecklaren Smoking Gun Interactives försök att föra den oändliga Age of Empires-serien till ett Clash of Clans-stil mobilspel. Resultatet är tillräckligt för att alla seriefantaster från många år ska gråta. Inte bara är spelet lite mer än ett leveransfartyg för mikrotransaktioner, men det lyckas också undvika nästan allt som har glatt seriefans under de senaste 17 åren.

Spel

Castle Siege är inte något du spelar så mycket som det är något du kastar pengar på om och om igen och hoppas mot hopp om ett kort, lysande ögonblick av spel. Kanske finns det ett riktigt spel som lurar någonstans under Castle Sieges visserligen attraktiva exteriör, men i så fall är det enda nöjet att få i Microsofts ände. Företaget publicerar spelet och äger rättigheterna till serien, och det ser ut som om det ser hur mycket pengar det kan mjölka av att lita på fans som förtjänade bättre.

MER: 15 Roliga Facebook-spel

För att vara rättvis ser spelet mycket ut som en traditionell Age of Empires-upplevelse, först rodnad. Du börjar med ett begränsat antal resurser (mat och ved) och bygger kvarnar och gårdar för att samla mer. När du får tillräckligt med resurser kan du bygga militära strukturer och rekrytera en armé för att föra krig mot fiendens städer. Tjäna tillräckligt med resurser, så kan du föra din civilisation till nästa tidsålder, vilket ger dig tillgång till nya byggnader, ny teknik och nya typer av soldater.

Hittills så bra, men kom ihåg att detta inte är ett traditionellt strategispel i realtid: Detta är en gratis-spel-titel. Det betyder att allt du gör tar tid - och inte några sekunder till en minut som byggnader och enheter vanligtvis krävde i tidigare omgångar. När du kommer förbi tutorialsfasen i Castle Siege tar utbildningsenheterna tre till fem minuter. Det kan ta en halvtimme att uppgradera en byggnad. Att bygga en helt ny byggnad kan ta upp till en dag - och naturligtvis kan du bara bygga eller uppgradera fyra byggnader åt gången.

Om du undrar varför spelet lägger sådana drakoniska begränsningar på de roliga bitarna, är svaret enkelt: att tjäna pengar. Du måste betala för att komma snabbare fram.

Att klaga på mikrotransaktioner i ett gratisspel är alltid svårt, eftersom det är dyrt att göra spel och utvecklarna måste få tillbaka sina utgifter på något sätt. Ändå finns det bra och dåliga sätt att be spelare om pengar, och Castle Siege har några av de mest manipulerande scheman jag någonsin har stött på.

Förutom mat, trä och (senare) sten finns det ytterligare en resurs att samla in: guld. Medan du kan tjäna ett litet belopp genom att kriga med andra spelare eller bygga vägar, är det bästa sättet att få guld att gaffla över dina verkliga värdesaker till Microsoft.

Guld är spelets mångsidiga "snabba upp" valuta, och guldmikrotransaktioner är knutna till bokstavligen allt i spelet. Vill du avsluta byggandet av den katedralen innan islamiska krigare sveper över Mellanöstern? Gaffla över lite kontanter. Behöver du mat och trä för att möta spelets orimliga resurskrav för strukturella uppgraderingar? Det kommer att kosta dig lite guld. Kräver en armé någon gång innan soldaterna är redo för veteraners fördelar? Betala.

För att ge dig en uppfattning om hur snabbt spelet uppmuntrar dig att hosta upp deg hade jag ungefär $ 10 i guld från Microsoft för att hjälpa mig att granska spelet. När jag byggde upp min stad i spelets mittstadier, tillbringade jag varje sista mynt inom 15 minuter. Det var antingen det eller vänta ungefär två dagar tills allt var klart.

Militär ointelligens

Kommer du ihåg det lite om att behöva soldater? Du kommer att behöva dem och du kommer att behöva dem oftare än någonsin tidigare. Castle Siege nollställer din armé till noll efter varje enskild strid - även om din Napoleons taktiska briljans sparade livet för varje svärdsman, bågskytt och belägringsingenjör under ditt befäl. Man måste anta att i Castle Siege-världen är soldater mycket spännande och, som Sherlock Holmes utan ett mysterium att lösa eller tillräckligt med kokain för att dämpa en tjurflodhäst, spontant förbränning utanför bekämpa.

Detta gör att bygga en armé till en glädjelös, monoton uppgift snarare än till ett strategiskt nöje. När allt kommer omkring, vad är poängen med att bygga en välbalanserad attackstyrka och styra varje enhet med noggrann precision när en självmordsavgift med siffror fungerar lika bra med lika mycket (eller mer exakt, lika lite) pris?

Även när du hamnar i strider finns det inte så mycket kul att ha. Enheter rör sig och attackerar automatiskt och arbetar aldrig med någon form av samarbetsinstinkter. Om du inte hanterar varje enskild trupp, förvänta dig att dina axmän ska engagera sig i en självmordsavgift mot ett slott medan din svärdsmän förstör en särskilt hotfull gård och dina armborstsmän står glatt och klipps av kavalleri.

Det finns två sätt att slåss: trefningar mot andra spelare och kampanjuppdrag, varav det finns en jättestor 10. Att bekämpa andra spelare är ett sätt att tjäna resurser, men det är inte ett särskilt bra sätt. Som tidigare nämnts är soldater bra endast för en användning, och när du raider andra spelare kommer du nästan att bryta jämnt - i bästa fall. För att lägga förolämpning mot skada, till och med att hitta andra spelare för att bekämpa resurserna, och kostnaderna ökar när din stad växer.

I stället för strider i realtid är multiplayer i Castle Siege asynkron. Spelare sätter upp sina städer, kompletta med bågskytte torn, soldatpatruller och kaltrops, och se om deras strukturer tål en fiendens belägring. Spoiler: De kan vanligtvis inte. Tills du når väldigt höga nivåer är dina defensiva alternativ begränsade och andra spelare kan ta dina resurser och kronor (som mäter hur bra du klarar dig i multiplayer) med relativ straffrihet.

Kampanjen är också långt ifrån de svepande historiska epiken från tidigare spel. Du kommer att återuppta riktiga strider på historiska platser som Aleppo, Thessalonica och Kiev, men du får bara en strid per civilisation. Detta gör att kampanjen känns bortkopplad och inte särskilt lärorik.

Ännu värre, du får inte designa dina egna arméer för kampanjen, så om spelet skickar dig till belägring av Konstantinopel utan någon belägringsvapen (och det gör det), borde du ta reda på exakt hur man manövrerar en liten grupp soldater i fiendens hjärta slott. Med tanke på dina begränsade, icke-valbara trupper är kampanjen mer som ett pusselspel än en strategititel och visar sig mer frustrerande än kul.

Grafik och konst

Den glänsande strålen av hopp som genomborrar Castle Sieges annars ogenomträngliga mörker är hur det ser ut. Castle Siege omfattar en ljus, färgstark, tecknad stil, och varje civilisation ser distinkt ut. Från Saracens sandiga öknar till Kievan Rus snötäckta slätter finns det något underbart att se från alla hörn av den antika världen.

På samma sätt är animeringarna ungefär lika smidiga som de kommer, och varje samling enheter beter sig annorlunda. Att titta på en grupp raiders laddar mot en vägg och skala den på små gula stegar är lika intressant som att titta på en grupp svärdsmän närmar sig metodiskt en grupp fiendens soldater, eller en katapult låg låg en hel bataljon av bågskyttar. Om bara spelare kunde styra handlingen med mer precision.

Musik och ljud

Age of Empires-serien brukade vara synonymt med minnesvärda ljudspår, men så är det inte längre. Musiken i Castle Siege är acceptabel, men jag skulle vara hårt pressad för att surra en enda melodi från den - när ljudet fungerade alls. Det slog ofta ut, särskilt när jag skötte min hemstad. Ofta insåg jag inte ens att det var borta.

MER: 15 bästa Windows 8-spel

Ljudeffekterna bleknar också i bakgrunden, och det finns ingen röstverkande att prata om. Om du stänger av ljudet helt saknar du inget.

Slutsats

Age of Empires: Castle Siege lyckades göra vad inget tidigare inlägg i serien, hur tveksamt än, kunde: Det bröt mitt hjärta. Det fick mig att fråga om Microsoft kan spara den här serien och om det ens är värt att spara.

Du kan spendera dussintals, till och med hundratals dollar och komma ingenstans, eller så kan du vara snäll mot din stad i veckor och veckor och hamna på samma ingenstans. Hur som helst spenderar du en värdefull resurs i utbyte mot att inte ha kul - eller kanske det minsta roliga, omgivet av timmar efter timmar av meningslös malning. Det är ingen bra transaktion.

Eftersom spelet är gratis kan du lika gärna ladda ner det om det slår dig, men förvänta dig inte mycket i vägen för positiva känslor. Om det finns en sak som Age of Empires har lärt oss, så är det att alla imperier så småningom faller och tappar in i historiens dimma.

Detta är slutet på ett spelimperium som spänner över historien från det antika Egypten till Sioux-krig. Det mötte sitt öde, som så många historiska civilisationer gör, på grund av en osläcklig lust efter guld.

Specifikationer

Utgivare: Microsoft Studios
Utvecklare: Rökpistol interaktiv
Genre: Strategi
Pris: Gratis att spela med mikrotransaktioner
Utgivningsdatum: 9/17/14
Plattformar: Windows 8, Windows Phone 8

Vår favorit spelhårdvara:
Bästa spelmöss
Bästa spelbord
Bästa speltangentbord

Marshall Honorof är Staff Writer för Tom's Guide. Kontakta honom på [email protected]. Följ honom @marshallhonorof och igen Google+. Följ oss @tomsguide, på Facebook och igen Google+.

Få omedelbar tillgång till nyheter, de hetaste recensionerna, bra erbjudanden och hjälpsamma tips.