Thiago körde bollen i mitten av fältet i hopp om att fånga försvaret på hälarna. Den tekniskt begåvade spanjoren gick till Thomas Müller, men istället för att lösa den, lät Bayern-kaptenen rulla igenom till sin lagkamrat, Robert Lewandowski. Müller vände sig omedelbart, körde en dartkörning förbi bakre linjen och flisade en perfekt vägd genomgående boll i nätets bakre hörn.

Det var i det ögonblicket som jag insåg att FIFA 19 inte bara var en reskin för sin föregångare som förlitar sig på utökade licenser, en ny spellista med iögonfallande globala låtar och ett spelläge baserat på mikrotransaktioner. Visst, dessa saker kvarstår, men i årets återkomst till planen känns FIFA mer realistiskt och mer lyhörd än någonsin.

På planen ger FIFA 19 viktiga speljusteringar och välbehövliga AI-förbättringar till den noggranna presentation som den behärskar genom åren. Medan FIFA 19 inte lägger mycket till sitt utbud av spellägen, räcker det förbättrade spelet för att rekommendera den senaste versionen av den mest populära sportspelfranchisen genom tiderna.

Presentation: Det vackra spelet, lika vackert som någonsin

Tre år in och FIFA ser enastående ut på Frostbite, samma spelmotor som driver den visuellt hisnande Battlefield- och Battlefront-serien. Fotbollsfranchisen har inte tagit ett betydande grafiskt steg den här gången, men vi har inga klagomål här; uppmärksamhet på detaljer till det "vackra spelet" är oöverträffad. Platsen ser fantastiskt ut, med enastående skuggor och belysning. Spelaransikten är mer realistiska än någonsin, och de högljudda, sjungande folkmassorna lyfter håret på dina armar.

Men medan varierad och informativ, play-by-play kommentar från Martin Tyler och Alan Smith börjar växa inaktuella; Jag kände igen många av samma fraser som användes i tidigare FIFA-avbetalningar. Den goda nyheten är att en ny duo - Derek Rae och Lee Dixon - tar ledningen på Champions League-täckningen.

Fotbollsfanatiker kommer att uppskatta EA: s engagemang för att göra FIFA till den mest realistiska simuleringen. För detta ändamål dikterar omfattande betyg hur spelare beter sig på planen. Till exempel kommer en spelare med en bra stående tackling att ta en boll bort från en angripare och du kommer att tvingas lägga ut en spelare som har låg uthållighet.

Fotbollsspelare i de bästa ligorna spelar till och med som de gör i verkliga livet. Det finns något speciellt med att se Lionel Messi med bollen vid fötterna, ta mikroskopiska detaljer för att enkelt sväva förbi försvarare. På samma sätt kommer hulkande försvarare som Niklas Süle gärna lägga sina massiva kroppar framför dig för att blockera ett skott eller kasta in en axel för att borsta dig från bollen.

FIFA ägde särskild uppmärksamhet åt kameravinklar i år. Nu, när du spelar ut ryggen från en målspark, är utsikten bakom målvakten, och din syn panorerar inte åt vänster och höger som den gjorde tidigare. På baksidan är FIFA 19 fortfarande som standard den hemska vinkeln som FIFA 18 introducerade för indirekta sparkar.

Ett annat välkommet tillägg är en sekundär spelarindikator. Nu anger en vit triangel vilken spelare du ska byta till nästa, så att du inte av misstag byter till fel spelare och börjar springa i fel riktning.

MER: Bästa Oculus Go-spel

Utanför planen är nästan alla menyer i FIFA 19 identiska med dem i FIFA 18. Ett djärvt ljusblått och rosa färgschema förändrar saker, liksom FIFAs tillförlitligt fängslande ljudspår. I år inkluderar utmärkta artister Death Cab for Cutie, Gorillaz, Logic och Childish Gambino.

Spel: Responsivt, oförutsägbart och roligt igen

De första minuterna av FIFA 19 kan kännas bekant, men du kommer snart att uppskatta de subtila förändringar som infördes i år. Sammantaget resulterar dessa tweaks i spelet i den bästa upplevelsen på plats ännu.

Viktigast är att spelarna känner sig mer lyhörda, både på de attackerande och defensiva ändarna av fältet. Tidigare var EAs sätt att skapa den mest realistiska fotbollssimuleringen att minska spelhastigheten. Medan den långsammare takten hade sina fördelar kändes det ofta som om spelarna inte satsade tillräckligt. Slutligen, med FIFA 19, har EA åstadkommit vad den ursprungligen planerade att göra: skapa ett spel som inte bara känns rätt men som är roligt att spela. Spelarnas rörelser är mer flytande den här gången, och jag blev aldrig frustrerad medan jag väntade på att en klumpig försvarare skulle svara på mina kontroller.

Detta leder mig till balans. I FIFA 18 var det alldeles för lätt att skicka en genomgående boll till en anfallande Gareth Bale, som kunde blinka förbi försvaret och gå en mot en med målvakten. Speedsters blev övermannade, eftersom det tog långsammare spelare, särskilt försvarare, åldrar att vända och påskynda. Färdiga spelare kunde helt enkelt väva sig igenom bakre linjen till målet.

Nu, med mer responsiva spelare, läggs tonvikten på positionering. Om du drar din backback för långt upp på planen riskerar du att låta en boll glida genom mitten till en kantspets. Istället, om försvararen sprintar rakt bakåt, kan de klippa av den snabba mittfältaren vid beröringslinjen innan motståndaren kan röra sig inåt för att få ett skott. Mer flytande spel betyder också att när angripare öppnar spenderar de inte för mycket tid på bollen.

Denna lyhördhet får hjälp av vad FIFA kallar Active Touch, ett nytt animationssystem som ger dig mer kontroll över bollen. Nu kan du slå en boll upp och göra en volley, eller regnbågespark förbi en försvarare. Jag märkte att mina spelare gjorde exceptionella ansträngningar för att sparka, sätta huvudet eller bröstet på bollen på vilket sätt som helst. Att lägga till den oförutsägbarhet du hittar så ofta i fotboll är ny bollfysik. Böjda passningar och skott verkar redogöra för hur bollen slogs och var den gick av spelaren, vilket resulterade i kaos i och runt boxen.

MER: Vad är NFL Game Pass, och är det värt det?

Skytte har också omarbetats i FIFA 19. Timed Finishing är en ny mekaniker som låter spelare förbättra skottnoggrannheten genom att trycka på skjutknappen när de håller på att sparka bollen. Funktionen lägger till ett intressant lager för att skjuta, men jag tyckte att jag inte behövde det för att begrava ett skott utanför lådan. Headers har också mer vikt för dem, med spelare som hoppar högt i området och knäpper nacken för att styra bollen mot målet. Dessa förändringar gör att finishen känns mer givande än någonsin.

Förbättrad AI och dynamisk taktik

AI förbättrades, tack och lov, till stor del i FIFA 19, särskilt i den attackerande tredje. Det kanske mest frustrerande med FIFA 18 var när en AI-styrd lagkamrat stoppade en löpning med tunnland utrymme framför sig. I FIFA 19 gör spelare farliga körningar på egen hand. Arjen Robben och Franck Ribéry sprang ständigt upp flankerna när jag körde framåt med en central mittfältare, medan spelare med bra placeringsrankning, som Thomas Müller, hittade plats bakom försvar. Smartare, mer lyhörd AI gör att det känns som att spelet arbetar med dig, inte kämpar mot ditt spel.

Tyvärr, medan AI nu gör smartare körningar, befann jag mig fortfarande att gå flera mål när jag spelade FIFA 19 på Ultimate, det nya svåraste läget. Det är inte lätt att bli motiverad om nästa spel när du vet att du kommer att krossa din motståndare.

FIFA 19 ger dig nu mer kontroll över ditt team med Dynamic Tactics. Innan ett spel kan du skapa flera förinställda planer som kan ändras i farten under ett spel. Som alltid kan du justera inställningsreglaget till "Ultra-defensiv" om du till exempel har två mål mot ingen.

I år kan dock taktik och formationer tilldelas för varje tillvägagångssätt. Så med hjälp av det föregående exemplet kunde mitt lag nu flytta till en 5-4-1-uppställning, och kantspelarna skulle stoppa in. Alternativt kan byta till "Ultra attacking" flytta mina spelare till en 3-5-2-uppställning. Dessa korniga taktik gör att du kan anpassa dig till din motståndare och den dynamiska förändringen i ett spel. Det här alternativet, tillsammans med snabba subs, innebär också att du inte behöver pausa för att öppna menyn mittspel.

Spellägen: Licenser räcker inte

När du först laddar FIFA 19 skjuts du mitt i en Champions League-match. En cirkulär UCL-banner sitter i mitten av fältet under uppvärmningar, medan den episka UEFA Champions League-hymnen ringer ut från intercom. En löjlig tifo av Cristiano Ronaldo draperas över en stor del av Juventus-publiken, som blir galen i väntan på matchen.

Presentationen av Champions League-matcher i FIFA 19 är anmärkningsvärd och uppriktigt sagt svårt att tro att detta är det första året med officiell licensiering. Uppenbarligen tillbringade folket på EA sin sommar med att integrera världens främsta fotbollsturnering i FIFA 19, och resultaten är oklanderliga.

Men bortsett från tillägget av officiella UEFA Champions League- och Europa League-turneringar är de flesta spellägen i FIFA 19 praktiskt taget orörda. Karriärläge, som jag personligen har spenderat en oroande tid på att spela genom åren, är i desperat behov av en ansiktslyftning. Bortsett från några kosmetiska förändringar - det är nu lättare att navigera i olika ligatabeller, och Squad Hub har ett nytt utseende - ingenting har förändrats. Detsamma gäller för Pro Clubs, där du skapar en enskild spelare och växer dem till en stjärna.

Ultimate Team, det kortbaserade fantasiläget, får ett välbehövligt divisionsläge, så du kommer att paras ihop mot spelare med liknande skicklighetsnivåer. Fotbollslegender som Johan Cruyff kommer att introduceras i år och live-temainnehåll från Champions League och Europa League kommer att se ut. Lyckligtvis har mikrotransaktioner inte sipprat sig in i andra spellägen som de har gjort NBA 2K19.

Den fiktiva karaktären, Alex Hunter, återvänder till den sista delen av FIFAs berättelseläge The Journey. Efter en framgångsrik period i MLS kommer du att leda den erfarna fotbollsspelaren genom europeisk tävling, med start från antingen Atlético Madrid, Bayern eller Paris Saint-Germain. Samtidigt spelar du både Kim Hunter för USA: s damlandslag och Danny Williams i engelska Premier League. Resan ser lika vacker ut som någonsin och med träningspass, minispel och scener kände jag mig alltid engagerad.

MER: De bästa racingspelen för PS4, Xbox One och Switch

De största förändringarna utanför planen gjordes i Kick-Off - det stämmer, det klassiska läget för att spela enskilda spel med vänner eller AI. Det finns fem nya matchtyper i år: UEFA Champions League (ingen överraskning här), Best of Series (a bäst-ut-av-tre-eller-fem-turnering), Hemma och borta (en tvåbenad fixtur), Cupfinal och House Regler. Husregler är det mest spännande tillskottet. Det låter dig spela spel i arkadstil under en unik uppsättning regler, som spel där du gör mer poäng poäng för mål gjorda utanför lådan, eller ett överlevnadsläge där ett lag tappar en spelare varje gång de gör det Göra.

Slutsats: Bästa FIFA hittills (på planen)

På ytan ser FIFA 19 ut och känns som en reskin från förra årets släpp, men några subtila, intelligenta speljusteringar resulterar i den bästa upplevelsen på plats ännu. Spelare känner sig mer lyhörda, ny bollmekanik fångar sportens oförutsägbarhet och förbättrad AI gör äntligen smarta körningar från bollen. Officiell Champions League-licensiering är ett stort tillskott, och tweaks till Kick-Off-läget ger intriger till vänliga rivaliteter.

Tyvärr gavs inte andra spellägen samma vård. Karriärläge och Pro Clubs har ett desperat behov av uppmärksamhet och de känns inaktuella jämfört med det kontantryckande Ultimate Team. Och även om presentationen är underbar ser FIFA 19 nästan ut som FIFA 18.

Ändå fångar FIFA 19 sportens magi bättre än någonsin med en balanserad, lyhörd spelning som sätter den senaste titeln på huvudet och axlarna över sin föregångare.

Upphovsman: EA Sports

Få omedelbar tillgång till nyheter, de hetaste recensionerna, bra erbjudanden och hjälpsamma tips.