På $ 30 är Roku Express fortfarande den billigaste streamingspelaren på marknaden, men det saknar fortfarande det mesta av det vi älskar om de andra. Medan enheten strömmar praktiskt taget allt under solen, förhindrar dess nyfikna design, svaga fördröjning och avsaknad av fjärrkontroll att den blir en stjärna. Denna Roku är ett OK-alternativ för budgetbaserade streamingvideoanvändare, men du borde spendera för något bättre om du kan.

Design

Roku Express känns som en mindre version av en Nintendo Switch Joy-Con-kontroller, minus joysticken. Medan jag normalt skulle heja på en sådan enhet för att väga bara 1,3 uns, visade sig denna Rokos låga vikt vara negativ. Enheten är så liten att jag var tvungen att fisa med sin HDMI-kabel bara så att den skulle ligga platt på en yta, vilket är nödvändigt för optimal signalmottagning från fjärrkontrollen.

Varför skulle du medvetet göra en digitalbox så liten? Vid 3,3 x 1,4 x 0,7 tum är den gjord för att fästa på ett hörn på din TV med hjälp av en tejp som Roku innehåller. Men jag fäster inte Express till min apparat när som helst, eftersom jag vill att min TV ska behålla sina tunna linjer och enkel ram.

Jag skulle ta Roku Streaming Stick eller en Chromecast, som ansluts bakom din TV, över den här dörrstoppande doohickey varje veckodag.

Hamnar

Roku Express enda portar är HDMI och microUSB 2.0 för ström. Det betyder ingen Ethernet-anslutning för mer stabil service och inga VGA-kablar för andra TV-apparater (som $ 40 Roku Express + inkluderar). Denna Roku trådlösa funktionalitet är också reducerad eftersom den har en äldre 802.11b / g / n-specifikation, inte det snabbare 802.11ac-chipet med dubbla band i $ 50 Roku Streaming Stick. Jag såg ingen betydande fördröjning i min hemkonfiguration, där jag har Comcast höghastighets trådlöst med 100 Mbps ner och en bärbar dator ständigt stöder sig upp till molnet.

Gränssnitt

Som det har varit fallet i många år har Rokos gränssnitt för streaming-enheter inte förändrats, på gott och ont. Dess lila bakgrund känns fortfarande lekfull och du drar och släpper fortfarande kanalikoner på startskärmen för att hålla dina favoriter lättillgängliga.

Resten av Roku inkluderar My Feed (för övervakning av dina favoritprogram för nya utgåvor), FandangoNOW film- och TV-butiker, AOL News Feed, Roku Channel Store och Settings. Tack vare ett alternativ i Inställningar kan du dölja AOL- och Fandango-sektionerna, och det här alternativet kan vara en välsignelse om du inte vill ha någon av dessa sektioner. (Det gjorde jag inte.)

Tyvärr kan du inte hindra Roku från att visa annonser för programmering och streamingtjänster när du rullar genom dina kanalappar. Roku annonserar också under sin standard skärmsläckare, men du kan välja den digitala klockans skärmsläckare eller det klumpiga utseendet på analog klockalternativ.

Medan du inte borde kräva ett orört utseende för det här priset behöver du inte använda $ 169 4K Apple TV för att se hur ett streaminggränssnitt ska se ut. Hulus Roku-kanal har tunnare teckensnitt och ljusare färgscheman för en mer modern och elegant känsla, medan Rokos operativsystem nu ser klumpigt och äldre ut.

Prestanda

Roku hävdar att årets Express ger prestationsvinster på upp till 500 procent jämfört med 2016-versionen, och vi har sett några av fördelarna med egna ögon. Till att börja med är menynavigeringen nu mjukare och tappar de hicka vi såg i förra årets modell. Då tog markören en sekund för att flytta och bara att klicka på objekt orsakade förseningar.

Vi stötte på noll bild- eller ljudkvalitetsproblem med Roku Express. Berg och öknar i Star Trek: Upptäckter gjorda i skarpa detaljer och de levande guldfärgerna från utomjordingar i en Guardians of the Galaxy Vol. 2 trailern verkade korrekt. Precis som förra årets Express stabiliserades enhetens uteffekt vid 1080p-upplösning efter cirka 30 sekunder.

Den tidigare Roku Express var så långsam att det tog extra tid för videon att buffra på appar som Netflix, medan ljudet spelades på egen hand. Detta är en av många buggar som inte längre plågar enheten.

Expressen är inte lika kraftfull som sina dyrare syskon, eftersom det fortfarande finns en paus på 3 till 8 sekunder när du laddar appar som Netflix eller Hulu. Detta liknar väntetiden vi såg i förra årets Roku Streaming Stick.

En annan fördel med den nya hastigheten är att Nebula-temat, ett av de bättre förinstallerade utseendena på Roku Express, nu kan köras utan stammar, en fråga som detta tema led på 2016 Express.
MER: Hur man streamer video till din TV från en telefon eller dator

Avlägsen

Roku Express innehåller en relativt tunn och bekväm fjärrkontroll. Det är nästan detsamma som förra årets modell, men istället för en Google Play-knapp finns det en som öppnar Amazon. Jag är inte stor på dedikerade knappar för specifika appar - det känns som att annonsera - men åtminstone är de för populära tjänster (Amazon, Hulu, Netflix och Sling).

Fjärrkontrollen erbjuder en ganska standard uppsättning knappar, med Back and Home som sitter ovanför D-pad och OK-knappen. Nedan är snabbspolning, alternativ, spolning, uppspelning / paus och snabbspolning framåt. Stöd för alternativets asterisk-knapp är inte universellt eftersom det fungerade i Netflix men inte på YouTube.

Remote App

Medge det: Du har placerat en fjärrkontroll minst en gång i ditt liv (spoiler - den är i eller under din soffa), men du är mycket bättre på att komma ihåg var din smartphone är. Det är därför en fjärrapp är en viktig del av en strömmande ruta. Roku skär inte hörn här (längre).

Med Roku-appen kan du inte bara utföra alla samma kommandon som den fysiska fjärrkontrollen, men det packar också röstsökning och privat lyssnande. För att få en Roku som innehåller dessa funktioner i maskinvaran måste du betala $ 50 för Streaming Stick.

Förra årets Express-modell plågades av två irritationer: Du kunde inte aktivera privat lyssnande mittvy och röstsökningar slutade ofta i början på din fråga. Tack och lov har vi upptäckt att Roku fixade båda dessa problem.

En annan fördel med Roku-appen är möjligheten att använda en svepbaserad virtuell fjärrkontroll istället för en som bara låter dig trycka på virtuella knappar, vilket är nästan omöjligt att göra utan att titta på din telefon.
MER: Din guide till kabel-TV-kapning

Innehåll och appar

Du kommer att vara hårt pressad för att hitta en streaming-videotjänst som inte finns på Roku. Med mer än 5 900 appar (mer än 5 100 av dem är streamingkanaler) är Roku kung över innehållet. Även om detta mestadels är en komplimang finns det många saker där inne som du aldrig någonsin behöver.

Viktigast, Roku erbjuder praktiskt taget alla större videostreamingtjänster, inklusive Netflix, Hulu, Amazon, Sling TV, PlayStation Vue, HBO Now, DirecTV Now, Disney Movies Anywhere och CBS All Tillgång. De enda alternativen som saknas - YouTube TV och Apples iTunes-butik - är inte tillgängliga på de flesta strömmande enheter ändå.

Kanaler för varje större professionell sportliga - NFL, NBA, MLB och NHL - är tillgängliga, liksom ESPN. Om du är nyfiken på hur nischen Roku-kanalerna blir, djupt inne i menyerna hittar du fler kanaler för kampanjer för brottning än jag kan räkna med båda mina händer.

Roku-kanalbutiken innehåller också familjevänligt (Disney Now, Boomerang) och pedagogiskt (NASA, Popular Science) innehåll. Andra appar kommer att sätta träningsfans och resenärer, och tittare som vill titta på sitt eget innehåll kan använda Plex och Roku egen mediaspelare.

Även om du bara spenderar en minut eller två genom att granska Roku Channel-katalogerna ser du en förvirrande blandning av appar som föreslår att mer omsorg bör betalas till katalogens organisation och curation. Under Special Interest finns det en blandning av programmering som inkluderar det intressanta (Animal Planet), det tråkiga (Zions Direct, en ekonomisk planeringskanal) och olämpliga barn (som NRATV, Sexy Shorts och Babes).

Avsnittet Featured Channels i Roku-butiken är också förbryllande och placerar den scammy-look WatchFreeFlix bredvid QVC och New York Post. Det nya och anmärkningsvärda avsnittet lyfte också upp ögonbrynen, med kanaler som Mommy's Doll Corner och Hockey Night i Manchester.

Avsnittet Home Shopping erbjuder allt för dem som vill köpa, köpa, köpa, till exempel QVC och HSN. Låt inte Junior handla avsnittet Skärmsläckare, som innehåller risqué-titlar som Blondes and Brunettes, Beautiful och Valentines for Guys.

Medan Roku Express också erbjuder musiktjänstappar, inklusive Pandora och Google Play, är Spotify-appen bisarrt inaktuell. Den erbjuder bara två listor med låtar (Top Tracks och What's New) och ett alternativ att söka. Var är mina spellistor? Var finns de samlade samlingarna?

Ännu värre är dock Rokos spelavdelning. Visst, den mycket älskade Tetris är den första posten, men alla andra alternativ (Air Hockey, Fidget Spinners, Snake och Poker) hör till en Flash-spelwebbplats för 20 år sedan. Detta är allvarligt, när alla andra plattformar från Amazon Fire TV till Apple TV till Nvidia Shield TV (heck, även Googles $ 35 Chromecast) har åtminstone en enda sida med anständiga och roliga titlar (förutom det vanliga sortimentet av skräp).

Mot. Chromecast

Vad är $ 5 värt för dig? Det är den extra bult det kostar att få Google Chromecast. Så länge du har tillgång till baksidan av din TV (jag tyvärr inte), gör Chromecasts design det lättare att använda, eftersom det förblir utom synhåll och tankar, och det behövs ingen blundring för att få Express att ligga platt. Chromecast har ett lika stort bibliotek med appar men inkluderar inte en fjärrkontroll, så du måste lita på en smartphone-app för att styra Google-enheten.

Slutsats

Vilken skillnad ett år gör. Medan förra årets Roku Express kom med allvarliga prestationsbaserade förbehåll, utjämnade 2017-modellen dessa problem för en mer acceptabel upplevelse. Det är bara inte lika snabbt eller fullt utrustat som de dyrare bröderna.

Om du kan, överväga att spendera extra $ 5 för Chromecast eller extra $ 20 för den snabbare Roku Streaming Stick, som båda har mer praktiska design. Men om du redan betalar för mycket för alla dina favorit streamingtjänster kanske du vill spara pengar på Roku Express $ 30 och ändå få en anständig tittarupplevelse.

Kredit: Toms guide

Få omedelbar tillgång till nyheter, de hetaste recensionerna, bra erbjudanden och hjälpsamma tips.