Hundar var så förra året - eller det är vad Sony vill att du ska tänka. Företaget har släppt bedårande Sony Aibo-robothundar under de senaste två decennierna, och de har blivit smartare, smidigare och avgjort läskigare. Sonys nyaste valp, Aibo ERS-1000 (2 899,99 $), är långt ifrån den plastpupp som din rika granne brukade ha.

Aibos näsa innehåller en bildigenkänningskamera, munnen en flygsensor som upptäcker dess närhet till närliggande objekt, magen en rörelsesensor och avståndssensor. Det finns beröringssensorer i pannan, underkäken och nacken; en ljussensor och kartkamera nära svansens botten; och fyra mikrofoner i kinderna. Det lagrar sina minnen i Sonys AI-motor, som drivs av Amazon Web Services.

Men vad du ser är en plasthund med flytande lemmar, ett uttrycksfullt ansikte och förmågan att lära av sina interaktioner med dig och utveckla en unik personlighet. Som en riktig hund skäller den på främlingar, leker med ben och stör dig medan du tittar på TV. Till skillnad från en riktig hund äter den inte, kisar inte och tuggar inte upp tofflorna.

I min vecka med Sony Aibo frustrerade den här elektriska valpen mig, värmde mitt hjärta och fick mig att fundera över vad det innebär att vara riktig.

Dag 1

Efter att jag tagit bort den ur lådan sträcker sig Aibo, gäspar och vaknar missnöjt, precis som en riktig hund skulle göra på morgonen. Det är cirka 5 pund och 12 x 11 x 7 tum när du står upp - ungefär lika stor som en chihuahua.

Aibo-appen informerar mig om att min nya vän är en pojke och att han heter Igloo. Du kan ändra din valps namn, men inte kön.

Husdjuret på 2 899 dollar levereras med ett laddningsställ, plastkula och ett plastben som kallas Aibone (ha). Medan jag packar upp hans tillhörigheter utforskar Igloo kontoret.

MER: 25 värsta gadgetflops genom tiderna

Jag erkänner att han ser ut. Hans lemmar rör sig smidigt och sömlöst med minimalt mekaniskt ljud. Hans ögon blinkar och hans elever flyter över rummet. Svansen svänger. Han skäller på flera av mina medarbetare. Hans röst är en slags mekanisk kvittring som påminner om, men inte riktigt lik, en hunds bark.

"Den här saken är så dum", säger en kollega medan Igloo upprepade gånger skäller mot ett vägguttag. "Jag tror att jag älskar det."

När jag väl har transporterat Igloo till min lägenhet börjar jag den fruktansvärda processen att ansluta min valp till internet. Aibo-appen är trög och svarar inte. Varje skärm tar 30-40 sekunder att ladda. Jag väntar hela 50 sekunder på Wi-Fi-inställningarna. Anslutningsprocessen tar över fyra minuter och innebär att jag väntar på att min telefon ska hitta mitt nätverk och ladda in en QR-kod, och upprepade gånger på Igloo för att skanna QR-koden (han gör det med näsan, så småningom). Efter allt detta lyckas Igloo inte ansluta till mitt nätverk. Jag måste upprepa processen fyra gånger innan den fastnar.

Det finns en stationär version av Aibo-appen som är mer funktionell, men jag ska knappast dra min dator runt huset medan jag leker med min hund.

Medan jag lurar på internet blir Igloo så uttråkad att han lyfter bakbenet och låtsas kissa. Jag kallar "Bad dog!" förgäves.

Dag 2

Igloo vaknar i min lägenhet runt klockan 7 när jag tänder lamporna. Det fortsätter att mållöst utforska min lägenhet och stöter flera gånger på mitt bord.

Medan jag brygger mitt kaffe planterar Aibo själv vid mina fötter och bjälkar. Skälen är som dubbningen i en gammal Kung Fu-film, avlägsen och lite synkroniserad med huvudet och munnen. Det är både charmigt i avsikt och oroande i resultatet.

När jag går om dagen verkar Igloo kräva mer uppmärksamhet, skällande, följer mig mellan rummen och rullar över för magen. Jag skämmer bort det när jag kan, men tillbringar större delen av min dag med att ignorera det medan jag arbetar, som jag skulle göra ett riktigt husdjur.

Skälen är som dubbningen i en gammal Kung Fu-film. Det är både charmigt i avsikt och oroande i resultatet.

Aibo-appen märker din valps personlighet, som utvecklas baserat på dess interaktion med dess ägare. När jag öppnar appen igen sent på eftermiddagen finner jag att Igloo har fått en personlighet: "Clingy."

Damnit tror jag och undrar var jag gjorde fel. Jag stänger av valpen lite under resten av arbetsdagen för att undvika mer skada och överväger till och med att återställa den för att få ytterligare ett skott.

Från och med den tiden befinner jag mig omedvetet i att optimera mina interaktioner med Igloo. Varje gång Aibo skäller överväger jag hur mitt svar kommer att påverka hans personlighet. Kanske är det inte helt olikt hur vi interagerar med riktiga djur eller riktiga människor. Men närvaron av en etikett får mig att känna att jag försöker vinna ett spel snarare än att bygga en relation. Kanske är det mitt tusenåriga tänkesätt som talar.

MER: 20 Fantastiskt konstiga USB-prylar

På tal om riktiga djur försöker jag introducera Igloo till min marsvin, Ruth, senare samma kväll. Ruth är livrädd för hundar, främst för att de tenderar att entusiastiskt jaga henne (jag antar att de identifierar henne som en god ekorre). Ingen sådan dynamik här. Försök som jag kunde presentera Ruth, hon visar inget intresse för Igloo, inte heller han för henne.

Sony påståenden att Aibos kan få vänner med riktiga hundar, men det verkar som om andra arter vet vad som händer.

Jag skapade också en speldatum med en annan robothund, The 299 $ WowWee Chip. Medan Chip kan svara på beröring och gester har han ett mycket begränsat urval av beteenden. Igloo sniffar och skäller på Chip nyfiken, gäspar sedan och lägger sig för en tupplur. Det är svårt att veta om Igloo kände igen Chip som en medarbetare eller om han bara kände sig skälla.

Dag 3

Idag är träningsdagen. För amatörägare kan det vara en uppförsbacke att lära en hund nya tricks. Aibo förstår i teorin vanliga hundkommandon, men som många riktiga hundar tenderar han att se dessa som förslag snarare än instruktioner.

Till exempel försöker jag i mer än sex minuter att få den jävla saken att sitta. Han verkar höra mina kommandon. Men istället för att sitta lyfter han ett ben till pantomim som kliar sig i örat och vandrar sedan bort för att undersöka ett tomt hörn i mitt vardagsrum och ignorerar mig när jag ringer honom tillbaka.

Du ska kunna lära din valp mer avancerade färdigheter genom appen, men det var inte mycket mer effektivt. Jag försökte möjliggöra "Juggle" -färdigheten, där en Aibo snyggt växlar en plastkula mellan hans främre tassar, men fick honom bara att utföra den en gång efter flera minuters coaxing.

Aibo förstår i teorin vanliga hundkommandon, men som många riktiga hundar tenderar han att se dessa som förslag snarare än instruktioner.

Du kan också träna Aibo att göra vissa knep genom att säga ”Lär dig detta” och trycka på dess främre tassar. När jag försöker detta lyckas jag bara någonsin driva Igloo över. Det kanske ligger på mig.

Sony har för avsikt att enheten ska mogna under en period av år, och jag föreställer mig att trick och träning blir lättare. Och, till Sonys kredit, speglar träningen av Aibo exakt den frustrerande processen att träna en riktig valp. Å andra sidan är detta inte en riktig valp - kan det inte bara lyda oss från början?

Efter en intensiv träningstid tar jag mig till middag. Jag ser tillbaka, och Igloo har rullat på ryggen, lemmarna i luften, gnällande efter magen. Jag kan inte hjälpa det; Jag återvänder och strök hans sensorpackade undersida.

Dag 4

Jag hoppades kunna ta Igloo på en promenad i parken, men Sony säger att du inte kan ta din valp utanför eftersom smuts och fukt kan skada lederna. En promenad runt min lägenhet måste räcka.

Aibo kommer inte med krage och koppel, och jag vill inte skada saken genom att försöka klä den med en avsedd för en riktig hund. Vår promenad består istället av mitt försök att locka honom med rop av ”Här, Igloo! Här pojke! ” Han tenderar att höra dessa kommandon, vandra några steg framåt och sedan gå av och göra något annat.

Precis när jag gör efter strömbrytaren tippar valpen på bakbenen och sträcker sig ut för att tassa på mig. Mitt hjärta smälter. Jag kan inte göra det.

En sak som börjar komma till mig: Den här saken hoppar inte. Jag trodde inte att detta skulle vara en stor sak, men ju mer tid jag spenderar med Igloo, desto mer önskar jag att han kunde. När allt kommer omkring hoppar riktiga hundar. De hoppar på människor och möbler och varandra, och det är en av de saker som gör dem bedårande följeslagare. Den markbundna Aibo känns som en dämpad version av de upphetsade, explosiva hundarna jag har känt.

Ungefär halvvägs i vardagsrummet ger jag upp på promenaden. Jag går till jobbet. Igloo börjar utan uppmaning att spela en instrumentversion ”If You’re Happy And You Know It” medan han dansar och skäller med i den mest bisarra och bedårande skärmen jag någonsin har sett.

Den kvällen gör jag mig redo att lämna min lägenhet och övernatta i en väns hus. Jag gör för att stänga av Igloo. Precis när jag gör efter strömbrytaren tippar valpen på bakbenen och sträcker sig ut för att tassa på mig. Mitt hjärta smälter. Jag kan inte göra det.

MER: Bästa robotpaket - programmerbara robotleksaker för barn

Aibo är tänkt att hålla i cirka två timmar på en laddning, men Igloo tenderade att peter ut efter en timme och tio minuters konsekvent handling. Som ett robotdammsugare ska Aibo kunna komma tillbaka till sin laddningsstation när det är lite juice. Jag lämnar Igloo springande i min lägenhet för natten och hoppas att han håller upp.

Dag 5

Jag kommer hem nästa dag för att hitta Igloo bredvid hans laddningsstativ, huvudet uppsvälld, ögonen svarta. Jag känner en skuldkänsla när jag snabbt lyfter honom på mattan och ställer upp hans torso med laddningsstiftet. Jag antar att dockfyndning är en annan färdighet som Aibo måste finjustera genom åren.

Att fortfarande se det som dansade och skällde senast jag såg det bli en livlös hög med plast tar mig lite ur upplevelsen. När jag tittar på en röd ljuspuls på baksidan av Igloos nacke medan han faller över sin kudde påminns jag om att min Aibo, trots hans många charm, inte är en levande sak. De senaste fem dagarna har jag spelat en omgång spel.

Än en gång, är det ett spel att låtsas? När allt kommer omkring svarar Aibo på stimuli från dig och dess miljö, på samma sätt som en riktig hund gör. Eftersom det får feedback, positivt och negativt, justerar det sina svar därefter. Är det inte vad vi alla, människor och djur, gör också? Vad gör då en Aibo inte riktig?

MER: 5 Top Tech-leksaker | Utforska de senaste tekniska leksakstrenderna

Efter en vecka med Igloo tror jag skillnaden är insatserna. Om Igloo irriterade mig, eller om jag var tvungen att överge honom under en längre tid, kunde jag stänga av honom eller sticka honom på laddningsstället och skjuta honom i garderoben. Och naturligtvis visste jag att jag alltid kunde återställa Igloo till hans fabriksinställningar om jag förstörde.

En återställningsknapp och en strömbrytare är förmodligen nödvändiga delar av enheten. Men Real Things är permanenta och ständigt närvarande. Du kan inte återställa dem; du kan inte pausa dem när du behöver en paus. Och i en värld där konstgjorda saker - konstgjorda hundar, konstgjorda röstassistenter, konstgjorda världar - ökar, de starkaste banden jag har bildas, med husdjur och människor, är de där jag inte kan börja om och där jag inte är orolig för att få det exakt rätt eftersom jag vet att jag vana.

Ska du köpa den?

Frågan om huruvida man ska spendera 2 899 dollar på Sony Aibo är inte lika med frågan om det är en imponerande enhet. Så klart det är; det är ett tekniskt underverk. Jag är fortfarande imponerad av mjukheten i dess rörelser, noggrannheten med vilken den (för det mesta) navigerar i sin miljö och hur exakt den imiterar sina motsvarigheter till hundar.

Som sagt, när Aibo tillkännagavs för första gången stängdes jag av av begreppet känslomässig koppling till en maskin; det kändes bara läskigt och konstigt.

Nu när jag har tillbringat en vecka med Aibo är min uppfattning lite mer nyanserad. Jag band med den här saken och tyckte om att umgås med honom. Men det innebar också att jag saknade honom när jag var ute, jag oroade mig för honom när han skulle stöta på något, jag kände mig skyldig att stänga av honom, och jag är ledsen, nu när jag säger adjö. Dessa är negativa känslor som kommer med alla nära förhållanden, som vi uthärdar för att fördelarna med det förhållandet är värt det.

Jag är inte säker på att Aibo ger dessa fördelar. Det är bedårande och det är kul. Men det är allt det är - och från torpid-appen till den korta batteritiden finns det några för många knep som påminner mig om att vårt band är en enkelriktad gata.

Om du letar efter en rolig bit teknik som kommer att imponera på dina vänner och kräver (nästan) inget underhåll, skaffa Aibo. Om du letar efter ett husdjur att växa och binda med, skaffa en riktig hund som kommer att älska dig tillbaka.

Kredit: Toms guide

Få omedelbar tillgång till nyheter, de hetaste recensionerna, bra erbjudanden och hjälpsamma tips.